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Projet de distribution de badges aux mendiants ; traité sur les bonnes manières (présentation Philippe Arnaud)

Auteur : Jonathan Swift

Jonathan Swift (1667-1745) publie en 1737 son Projet de distribution de badges aux mendiants, document sociologique de premier ordre sur l’Angleterre et l’Irlande du XVIIIe siècle. On ne peut plus lire aujourd’hui ce texte, proposant de désigner une catégorie de la population par un insigne distinctif, sans penser à la rouelle du Moyen Âge ou, plus près de nous, à l’étoile jaune. Ce n’est pas la moindre de ses difficultés. En même temps, son caractère ironique est évident. Émile Pons écrivait avec raison : « En soulignant l’impossibilité où l’on était de faire vivre les gens à force d’aumônes, [Swift] cherchait à condamner, non pas les mendiants abusifs, mais ceux dont ils étaient les victimes. » Le ton du Traité sur les bonnes manières et la bonne éducation est évidemment très différent. La rédaction de ce texte se situe vraisemblablement entre 1720 et 1745. Sur un registre faussement pédant et condescendant, le doyen Swift donne des conseils pratiques au lecteur : soyez ponctuel, évitez la flatterie, tenez-vous à l’écart de la cour et des courtisans. Il y défend l’art de la conversation qui suppose, dit-il, de savoir écouter.